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对初创企业的忠告:别把投资者当傻瓜

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雄心、信心、进取。这三个词语被天使投资人本·韦恩·西蒙斯(Ben Wynne Simmons)用来描述一种投资方式的关键特征,他把这种投资方式称为“硅谷方法”。雄心是因为市场规模以及现有科技公司愿意作出挑战;信心是因为肯定有很多人相信某个项目必将成功,并支持它度过常常出现亏损的成长阶段;进取则与初创公司的投资估值有关。

听起来有点吓人?这并不是西蒙斯的本意,但是,如果说投资股票是勇敢者的游戏,那么投资初创公司则“需要更大的勇气”,西蒙斯说,“历来都是如此,但现在的不同之处在于,小型创业团队在东伦敦联合办公场所里创建的公司更有可能大获成功。”

似乎一夜之间就涌现出许多科技公司,与大企业展开竞争,导致媒体上充满了创业成功的故事;风投公司放弃他们的投票权,只是为了从硅谷初创企业那里分一杯羹;以百万美元为单位的融资在眨眼之间便告完成;科技初创公司的创始人过着类似于摇滚明星的生活,他们谈论的更有可能是占领世界的计划而不是财务报表和销售模式。至少从某种程度上来说,这些应该归功于当前对科技界相对有利的环境。如今,科技界被社会寄予厚望。

然而,光环背后则是另外一番景象。令整个创业生态系统蒙上阴影的是一个统计数据,所有人都避免提及它,但是它似乎从未改变过,无论我们对技术、对人、对财务情况有多么地了解。这个统计数据就是:在每10家初创公司中,9家都不会成功。

“公司发展有两个方法。”西蒙斯说,“一是自力更生。创业者白手起家,无论挣到多少钱,都拿来对公司进行再投资,然后不断重复这个过程。二是寻求外部融资以支持公司的发展,这种方法得到了硅谷式投资的有力推动。”

对于当今很多最大和最成功的公司来说,自力更生的方法不管用,因为这些公司在刚成立的5至10年内一分钱都挣不到,Facebook、Twitter和Skype就是例子。但是由于获得了大量的投资,它们根本不需要挣钱!

按理说,这些公司从成立的第一天开始,就必须努力创造广告收入以实现增长,但是多亏了它们的投资者,公司团队可以等到他们几乎完全占领市场后才考虑赚钱的事情。他们拥有非常出色的创意,因此金主们愿意等上好几年再获得回报。他们相信,事实会证明他们的投资眼光独到、无人能比。

虽然西蒙斯把某些**投资称为“送钱给那些疯狂的想法”,但作为天使投资人,他审核和投资过不少商业计划,从中发现了一些正在从方方面面慢慢塑造融资过程的原则。在听到有关**融资,A、B和C轮融资,行权计划和“试验概念”的讨论时,很多人会完全一头雾水,但对于像西蒙斯这样的入门者来说,天使投资人和风投公司决策的背后存在着令人信服的逻辑。

西蒙斯解释说,**投资者是初创公司寻求融资的第一批人,有时被称为“3F”:friends(朋友),families(家人)和fools(傻瓜)。但是他说自己通常和创始人并不认识,也和他们非亲非故,而且尽力避免成为傻瓜!或许,就西蒙斯而言,我们应该把3F改成“Far-sighted investor”(并不亲密的投资人,Far-sighted也有远见卓识的意思——译注)。

首先,创始人必须准备好交出其公司的一些股份和控制权。要知道,天使投资人是在与你一起冒险。在这个阶段,你的公司可能没有客户或者得到证实的客户获取模式,没有商业合伙伙伴,没有经过测试的用户界面,或许连员工都没有。你的公司可能没有任何资产,你的想法可能没有得到验证,也就是说,你无法证明自己的产品会成功。在这个阶段的投资需要投资者拥有极大的信心,这样他才会希望获得你公司的股份。西蒙斯说:“通常来看,如果我投资10家处于这个阶段的公司,其中9家公司很可能失败,所以我必须确保成功的那笔投资能够收回其他9笔投资的损失。”

作为天使投资人,你将成为少数股股东,因此没有公司的“控制权”——通常定义为拥有50%以上的股份。作为少数股股东,你就算有不同意见也不得不服从多数股股东的决定。但有些法律保护措施专门针对这种情况,比如股东决议条款、某些议题的否决权和董事会里的投资者代表。然而,西蒙斯很怀疑这些措施的可行性,而且尤其担心这么做得不偿失。

 

早期阶段投资者面临的另一个风险是关键人物风险。当公司没有什么资产的时候,你投资的其实是管理团队,希望他们能够创造出一家成功的公司。如果一位关键的团队成员离开公司另谋高就,那么这家公司可能难以为继。如果该公司无法用同样的薪水聘请到拥有类似技能的其他人,那么公司的情况会逐渐恶化。

对此,常见的保护措施是把具有行权限制条件的股份授予关键人物。这个条款规定,如果关键人物离开,他的一部分股份会被公司收回,用来吸引新雇员担任那个空缺职位,同时这也是为了防止关键人离开。不过,这种保护措施并不完美,也有很多问题。因此,西蒙斯建议,最好的保护措施是投资那些真正热衷于自己所做之事、你能够与之建立有效工作关系的聪明人。

如果公司获得成功,那么以上这些风险通常就不再是问题。如果公司正在经历困难时期,你必须确保关键人物继续留在公司里,和你一起扭转局面。

天使投资人和风投公司的圈子小得惊人,但是在情况不妙的时候,往往不知道谁最后会成为背黑锅的人。在这个行业里,声誉很重要。因此,有效的合作和公开坦诚的文化必不可少。人们常说,生意关系往往比婚姻更持久,而统计数据也显示,目前的婚姻平均持续期15年,而商业合作期比这还要长。所以要小心,请谨慎选择你的商业伙伴。

**轮融资常常是初创公司面临的最大障碍。在获得**投资后,你可以开始降低公司的风险,准备进行下一轮融资,也就是A轮融资。西蒙斯说:“在英国,普通的**轮融资不可能超过50万英镑,但是在美国有可能高达100万至200万美元。在考虑进行A轮融资的时候,你应该已经有了经过验证的想法,展现出了良好的销售或用户增长记录,并且已经达到了你的客户获取目标。

“在英国,A轮融资常常能为你带来大约100万至200万英镑,在美国可能达到200万至1,000万美元。至于B轮和C轮融资,你将得到1,000万美元以上。那是在你生意做大的时候,会吸引更大的风投公司、私募股权投资公司和大企业。”

在初创公司的世界里,很难见到银行贷款的身影,因为风险太高,不符合银行的贷款条件。绝大多数融资都是通过股份发行的方式进行,但是值得指出的是,常常有专门针对初创公司的拨款、税收优惠甚至新的贷款形式。

当然,在初创公司发行股份以筹措资金的时候,创始人和先前投资者的股份会被摊薄,但估值的提高有望弥补这方面的损失。西蒙斯解释说:“最初,25万元可以购买你公司20%的股份。如果你进行A轮融资,购买20%股份的价钱将是原来的两倍、三倍甚至四倍。**轮投资者的股份将被摊薄,但总价值有可能变得更高。在你与首批投资者签订协议时,确保将这一点考虑在内,并保证投资者预见到了这一点。”

但是,签完首份投资协议距离A轮融资还有很长的路要走。西蒙斯对此深有感触。“我有好几个晚上都睡不着觉。”他说,“基本上,天使投资人就是把个人财富的很大一部分投入到他们信任的公司里,希望这家公司能够成功。我喜欢亲自出马,这有两个原因。一是保护我的利益,二是跟踪了解公司的情况。有些投资人可能更喜欢看观察摘要,但我喜欢尽可能地向公司提供战略帮助。”

“你可以努力保护你的利益,但早期阶段投资本身就有很高的风险。说到底,企业还是取决于人,所以要非常小心地选择你的商业伙伴,这可能比创意或者产品更加重要。俗话说‘争吵无赢家’,所以最好是与那些不会引发争吵的人共事。”

当然,不只是投资者需要小心,创始人也不能大意。“如果公司的发展速度不够快,或者未能达到目标,结果对融资变得过于依赖,那么公司就会慢慢消亡。投资人能够拿回自己的钱,但创始人却所得甚少乃至一无所获,这种情况以前就有过。”

这听起来很残酷,但现实是,成功需要某种品质。“主要的安全措施是投资一支出色的管理团队。他们能够尽可能降低其商业计划的风险,通常是通过精益企业的发展方式来实现。”

在被问及为什么投资高风险的初创公司而不是其他的资产类别时,西蒙斯回答说:“我之所以投身这个行业,是因为我喜欢与那些富有创造力和活力的草根人士见面和共事。他们有可能产生巨大的影响力。”

正如我在本文开篇时所说,创业者和投资者从未像现在这样受到敬重。但那些最为成功、挣钱最多的创业者和投资者是否将取代投资银行家和政客,成为公众眼中的最新憎恶对象?

“最成功的一些科技公司正表现出自鸣得意的大企业的一些特征,比如向员工支付高薪、忽视股东权益、覅安度传统行业和采用近乎违法的节税策略。”西蒙斯说。

创始人认为自己正在创造新的可能,但普通工薪阶层可能不这么觉得。然而,在金字塔的最顶端,这个世界的比尔·盖茨们正在将他们的大部分财富用于慈善事业。

年仅33岁的西蒙斯已经投资了几家小公司,并帮助创建了慈善组织“Trade Relief”。他仍然渴望参与更多的创业活动。“创业正日益成为可接受的职业选择,驱使我的是那股活力和与有创造力的人士共同努力的那份快乐”。“硅谷方法”现在已经成为传统小企业模式的有力替代者,而且这股风潮会延续至未来。

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传情文化传播CEO,丰富创业企业和成熟企业管理经验,成立创智汇创业沙龙一年多,为广大创业者提供培训、实战平台,赢得无数创业者和投资机构的青睐。公众号EQCLUB-18

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